NASA przedstawiła właśnie dwie nowe misje, które zostaną zrealizowane w najbliższych latach w ramach projektu Discovery. Agencja wybrała misje o nazwie Lucy i Psyche, a są nimi szczegółowe badania planetoid. Poznanie ich historii przybliży nam wczesny, burzliwy okres rozwoju Układu Słonecznego. To właśnie wtedy zaszło najwięcej wielkich zmian, które ostatecznie sprawiły, że pojawiło się w nim życie.

Start misji Lucy planowany jest na rok 2021, natomiast Psyche na rok 2023. W ramach Lucy zostanie zbadane sześć planetoid trojańskich okrążających Słońce po orbicie zbliżonej do tej, którą porusza się Jowisz.

Tu ciekawostką jest fakt, że planetoidy te mają w sobie związki wchodzące w skład planet zewnętrznych Układu Słonecznego, gdyż tak naprawdę są ich pozostałościami. Na pokładzie sondy znajdą się o wiele bardziej zaawansowane kamery i urządzenia pomiarowe, niż np. na New Horizons.

Naukowców z NASA, którzy zaangażowani są też w projekt OSIRIS-Rex, najbardziej interesuje skład planetoid. Cały projekt ma potrwać około 11 lat.

Tymczasem misja Psyche skupi się tylko na planetoidzie o nazwie 16 Psyche. Jest ona wyjątkowa, gdyż jest to największa metaliczna planetoida (żelazo i nikiel), typ obiektu, który jeszcze nigdy nie został odwiedzony przez żadną misję kosmiczną.

Psyche oddalona jest od Ziemi o 450 milionów kilometrów i jest bardzo ciekawym, pod względem naukowym, obiektem, gdyż sądzi się, że jest zamarzniętym metalowym jądrem planety wielkości Marsa, która uległa zniszczeniu miliardy lat temu. Sonda ma dotrzeć do tego obiektu i rozpocząć jego badania w 2030 roku.

Niestety, w finale konkursu/projektu Discovery odpadły dwie fascynujące misje wenusjańskie oraz NEOCam, która z zadanie miała poszukiwać planetoid i komet bliskich Ziemi.