Astronomia
Oto ostatnia panorama Marsa wykonana przez uszkodzony łazik Opportunity

Robot zakończył żywot na Marsie w ubiegłym roku w wyniku globalnej burzy pyłowej. Miał funkcjonować 90 dni, a przetrwał 15 lat. NASA na jego cześć opublikowała ostatni obraz panoramiczny wykonany przez urządzenie.

Powstał on pomiędzy 12 maja a 10 czerwca 2018 roku, tuż przed nastaniem ogromnej burzy pyłowej nad eksplorowanym przez niego obszarem, czyli na zachodniej krawędzi krateru Endurance. Panorama została wykonana przez kamerę Pancam i składa się z aż 354 osobnych obrazów. Panorama łączy w sobie obrazy wykonane w różnych zakresach fal, w tym podczerwieni. Niektóre obrazy są czarno-białe, ponieważ łazik nie zdążył uwiecznić powierzchni w trybie kolorowym przed nadejściem burzy.

Opportunity był jednym z dwóch bliźniaczych łazików i pojawił się na powierzchni Marsa w 2004 roku. Od tamtej pory jego misja pomogła nam poznać wiele wielkich tajemnic skrywanych przez tę fascynującą planetę. To dzięki należącemu do Amerykańskiej Agencji Kosmicznej robotowi Opportunity potwierdziliśmy swoje przypuszczenia, że na Czerwonej Planecie istniały kiedyś rzeki i morza, a stąd już blisko do rozkwitu biologicznego życia, które miało tam idealne warunki ku temu ponad 3 miliardy lat temu. Łazik odkrył na powierzchni też najdziwniejsze formacje skalne, a nawet kosmiczne skały pochodzące z głębi kosmosu. Ukazał nam też niezwykłe oblicze tej planety, jakiego nikt nigdy nie widział, a nawet sobie nie wyobrażał.

Robot został zaprojektowany i zbudowany w ten sposób, by funkcjonował na powierzchni tej niegościnnej planety mniej więcej 90 dni. Okazało się jednak, że użyte technologie i mnóstwo szczęścia pozwoliło przetrwać mu blisko 15 lat. W tym czasie w swojej eksploracji planety pokonał blisko 45 kilometrów i wysłał na Ziemię 218 tysięcy zdjęć. Niestety, w końcu poległ na skutek najbardziej groźnego i dynamicznego zjawiska, które od czasu do czasu występuje na Marsie.

Mowa tutaj o globalnych burzach pyłowych. Powstają one na małym obszarze i z biegiem tygodni rozprzestrzeniają się na całą planetę, ostatecznie pogrążając większą jej część w mroku. To bardzo ekstremalne warunki dla łazików, które były zasilane energią dostarczaną za pośrednictwem paneli solarnych znajdujących się na ich pokładach.

Robot przeżył kilka tego typu zjawisk i dalej normalnie eksplorował powierzchnię. Jednak burza pyłowa, która szalała w atmosferze Czerwonej Planety pomiędzy majem a wrześniem ubiegłego roku, tym razem mocno dała się we znaki Opportunity. Naukowcy wprowadzili urządzenie w stan uśpienia, by zaoszczędzić energię, ale po ustaniu burzy już nie udało im się go wybudzić. Specjaliści z NASA mieli nadzieję, że diabełki pyłowe oczyszczą panele, jak to bywało w przeszłości, ale tak się nie stało.

W ciągu ostatnich 9 miesięcy podjęto ponad 800 prób zawiązania kontaktu z łazikiem, ale wszystkie okazały się bezskuteczne. Zespół odpowiedzialny za obsługę misji z NASA-JPL w końcu oficjalnie zakończy pracę łazika MER-B w połowie lutego. Na obszarze, gdzie znajduje się robot, nadeszła zima. Temperatura spadła do minus 100 stopni Celsjusza, więc jeśli w akumulatorach łazika jest jeszcze trochę energii, to takie warunki ostatecznie je rozładują, a wtedy nie będzie już żadnej nadziei na możliwość nawiązania kontaktu z Ziemią.

Źródło: GeekWeek.pl/NASA / Fot. NASA